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Preguntas frecuentes

¿Cuánto tiempo viven las ballenas?

Se estima que las ballenas misticetos viven entre 30 y 90 años -valores máximos-, dependiendo de la especie. Se puede revelar la edad de una ballena muerta contando los anillos de crecimiento del cerumen en el interior de los oídos.

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¿Cómo se determina el sexo de una ballena?

El sexo de una ballena se determina por la posición de las hendiduras genitales. Los cetáceos tienen en su vientre tres estructuras en el siguiente orden (de cabeza a cola): el ombligo, la hendidura genital (en el macho guarda el pene y en la hembra la vagina) y el ano. En el macho, la hendidura genital está unida al ombligo pero separada del ano. En la hembra, la hendidura genital está separada del ombligo y esta más cerca al ano.  Además, las hembras tienen dos hendiduras genitales que corresponden a las glándulas mamarias.

Ballena fin muerta mostrando la genitalia masculina. Fotografia tomada por Crabby McSlacker

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¿Qué son las barbas de ballena?

Los misticetos o ballenas grandes presentan en la boca, en vez de dientes, unas estructuras denominadas barbas o ballenas. Estas barbas están compuestas de queratina, la misma sustancia que forma las uñas y los pelos. Las barbas nacen sólo de la mandíbula superior y penden hacia abajo, careciendo de ellas la mandíbula inferior. Crecen indefinidamente y van desgastándose en su extremo libre y en su lado interno, principalmente por el movimiento de la lengua. Se disponen a ambos lados de la boca, formando dos hileras de láminas paralelas, cuyos bordes internos están desflecados. Al superponerse y enredarse los flecos de una barba con los de las barbas contiguas, se forma una gran superficie deshilachada que constituye un inmenso filtro, mediante el cual las ballenas precisamente filtran y retienen el alimento del agua.

La cantidad y el largo de las barbas varían con las especies: desde unas 100 barbas de hasta 1 metro de largo a cada lado de la boca de la ballena gris, hasta unas 350 que pueden exceder los 2 metros en las ballenas franca y groenlandesa.

Fotografía tomada por Kalidoskopika

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¿Cuánto pesa y mide una ballena?

La ballena de mayor peso, con casi 150 toneladas, es la ballena azul. Alcanza 30 metros o más. Actualmente es el animal más grande que vive sobre la Tierra y el que haya existido, superando por lo menos en peso al Argentinosaurus huinculensis, el mayor dinosaurio hallado hasta el presente.

La ballena más pequeña es la ballena franca pigmea con 6 m y 4.500 kg promedio. En todos los misticetos (ballenas barbadas) la hembra es mayor en tamaño que el macho.

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¿Cómo soportan las ballenas los cambios climáticos durante sus migraciones?

Para tolerar las frías aguas, los misticetos que realizan largas migraciones poseen una gruesa capa de grasa subcutánea que llega a medir hasta 50 centímetros de espesor después del período de alimentación. Durante la migración, las ballenas no comen por lo que la grasa les sirve como fuente de energía. Ademas, la grasa les sirve de aislante térmico para que puedan mantener su temperatura corporal de 35° a 37°C. Cuando hace calor, la ballena puede disiparlo a través de sus aletas dorsal, pectorales y caudal que carecen de grasa.

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¿Qué es el krill?

El krill es un eufáusido perteneciente al orden de los crustáceos, que forma parte del plancton (zooplancton). El krill antártico corresponde a la especie Euphausia superba, cuyos adultos miden casi 6 cm y tiene el aspecto de un camarón. Forman densos enjambres durante el verano antártico y constituye la comida principal de todas las especies de ballenas que visitan esa zona durante esa estación. Poseen alto contenido de proteínas.

El plancton es un conjunto de organismos, en general de muy pequeño tamaño, de distintas especies, que viven en suspensión en el océano, viajando a la deriva empujados pasivamente por las corrientes. Algunos nadan débilmente, entre ellos, el krill.

El plancton se divide en fitoplancton (plancton vegetal) y zooplancton (plancton animal). El primero está formado principalmente por algas microscópicas capaces de fotosintetizar y el segundo por una enorme variedad de animales tanto en estado adulto como en etapas larvarias (larvas de peces, de cangrejos, de langostinos, etc., así como adultos de protozoos y crustáceos).

Krill (Euphausia superba). Fotografia tomada por Joseph Torres

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¿Qué es el melón de los cetaceos?

Es una estructura de tejido adiposo en la parte superior de la cabeza de los odontocetos (ballenas con dientes: delfines y marsopas), cuyo tamaño varia según la especie. El melón estructuralmente forma parte del aparato nasal y comprende la mayor parte del tejido entre el espiráculo y la punta de la nariz. Los lípidos (grasas, aceites y ceras) dentro de la cabeza son químicamente distintos. Estos tienen la característica inusual que trasmiten los sonidos a diferente velocidad dependiendo de la composición química. Se cree que el melón ayuda al funcionamiento del sistema de ecolocalización y orientación.

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