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¿Qué son los cetáceos?

enero 17, 2010

La palabra “cetacea” proviene del griego ketos (ballena) y del latín cetus (monstruo marino). Los cetáceos son un grupo de mamíferos marinos que al igual que los humanos, respiran aire y amamantan a sus crías dependientes.

El Orden Cetacea esta compuesto por dos subordenes: Odontoceti y Mysticeti.

Los ejemplares de estos subordenes se diferencian entre otras cosas por sus estructuras en la boca para la alimentación y el número de agujeros nasales:

1.  Los odontocetos tienen un agujero nasal mientras que los misticetos tienen dos agujeros nasales.

Agujero nasal de un odontoceto, delfín nariz de botella (Tursiops truncatus).

2.  Los odontocetos tienen dientes mientras que los misticetos tienen barbas. El número de dientes y barbas varia con la especie. Además, las barbas pueden variar en tamaño desde aproximadamente 0.5 hasta 4.5 m de largo. Algunas especies como la ballena gris tiene 160 pares de barbas mientras que la ballena azul tiene 320 pares.

Barbas de ballena jorobada (Megaptera novaeangliae).

Existen más especies de odontocetos que de misticetos.  Los odontocetos incluyen los delfines, las ballenas asesinas, las marsopas, los cachalotes, y los narvales. Los misticetos incluyen las ballenas azules, las ballenas jorobadas, y las ballenas Bryde’s.

Los taxónomos están en desacuerdo acerca del número de especies de cetáceos que existen. Sin embargo, es generalmente aceptado que hay más de 80 especies. Perrin (2009) sugiere que existen 87 especies.

Los primeros fósiles de cetáceos datan del Eoceno Medio (hace unos 54 millones de años) y evolucionaron de los ungulados.  Los cetáceos no están relacionados evolutivamente a otros mamíferos marinos como los manatíes o los pinnípedos.

REFERENCIA

nn

WWF Especies de cetáceos amenazadas

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